Sam Bankman Fried, le pivot déchu de la cryptographie, est en mauvaise posture avant son procès

        Près d'un an après l'effondrement de son échange de cryptomonnaies FTX, dont le secteur peine encore à se relever, l'Américain Sam Bankman Fried répondra à partir de mardi à des accusations de fraude et d'association de malfaiteurs devant un tribunal fédéral de New York.  Entre les charges retenues contre lui, le non-respect des conditions de sa libération sous caution et les témoignages de ses anciens collaborateurs, les choses s'annoncent mal pour lui.        </p><div>

                <p>Après la chute, il est temps de juger Sam Bankman-Fried.  Près d’un an après le scandale FTX qui a ébranlé tout le secteur des cryptomonnaies, le roi déchu de la crypto se présente devant un tribunal fédéral de New York à partir de mardi 2 octobre.  Il risque plus de 100 ans de prison pour fraude et association de malfaiteurs.

Le procès SBF, qui doit débuter par la sélection du jury et durer six semaines, représente le comble de l’infamie pour cet ancien gendre exemplaire des cryptomonnaies. L’ancien milliardaire était un défenseur d’une meilleure régulation du marché des monnaies virtuelles, impliqué dans de nombreuses causes caritatives, était une personnalité médiatique et courtisait Washington grâce à ses généreux dons au Parti démocrate.

En quelques mois seulement, ce diplômé en physique du prestigieux Massachusetts Institute of Technology (MIT) a créé une petite startup lancée en 2019 sur la deuxième plus grande bourse de cryptomonnaies au monde.

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Mais derrière cette façade de respectabilité, le jeune prodige était en réalité impliqué dans des montages financiers frauduleux, selon la justice américaine. Sam Bankman-Fried a utilisé l’argent des clients de FTX pour financer une filiale appelée Alameda Research, afin de réaliser des investissements risqués. Le « génie » des cryptomonnaies puisait dans les économies des autres pour spéculer pour son propre compte.

Début novembre 2022, le média spécialisé CoinDesk révélait qu’Alameda Research avait transféré une partie importante de ses actifs vers FTT, la cryptomonnaie créée par FTX. La situation financière de FTX ne dépend plus d’argent liquide, mais d’une monnaie virtuelle en pleine mutation. Résultat : un mouvement de panique qui a conduit à l’effondrement du prix de la TTF… et de l’empire « SBF ».

La gestion chaotique de l’entreprise fait l’objet de la presse internationale, qui découvre jour après jour l’ampleur du scandale. Selon le séquestre nommé pour gérer la liquidation de l’entreprise, environ 8,7 milliards de dollars ont disparu, consternant un million de clients et des dizaines d’investisseurs majeurs. Les procureurs américains ont décrit le stratagème présumé orchestré par Sam Bankman-Fried comme « l’une des plus grandes fraudes financières de l’histoire américaine ».

« Il s’agit d’une fraude présumée, avec de l’argent pris et utilisé de manière inappropriée. Donc le fait qu’il s’agisse de cryptomonnaies ne changera pas la stratégie du parquet », a déclaré à l’AFP Julia Jain, avocate en droit pénal des affaires. « Je pense qu’ils peuvent réussir à expliquer » le fonctionnement des crypto-monnaies à des jurés qui ne sont probablement pas des investisseurs expérimentés, ajoute-t-elle.

Témoignages à charge

Le procès, qui s’ouvre mardi, s’appuiera sur des millions de pages de preuves, ainsi que sur les témoignages des anciens associés de Sam Bankman-Fried, dont son ex-petite amie, l’ancienne directrice générale d’Alameda Research, Carolyn Ellison.

Décrit comme un groupe d’adolescents redneck vivant dans une communauté de condominiums luxueux aux Bahamas où le sort de FTX était écrit, le Premier Circuit du « SBF » a rapidement tourné le dos à son ancien patron pour coopérer avec la justice américaine et espérait y parvenir. Échapper à de lourdes peines de prison.

De nombreux témoignages accablants sont attendus de la part de Sam Bankman-Fried dans les semaines à venir, notamment ceux de Gary Wang, co-fondateur et CTO de FTX, Nishad Singh, CTO, et Ryan Salama, ancien CTO. Elle a reconnu tous les transferts illégaux de fonds et en a imputé la responsabilité au « SBF ».

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Pour éviter de finir ses jours en prison, l’ancienne idole de la crypto, qui plaidera non coupable lors de son procès, doit se présenter comme un chef d’entreprise mal entouré et dépassé par son propre succès, une ligne de défense qu’il adopte depuis son arrestation. Quelques jours seulement après l’effondrement de FTX, le génie des cryptomonnaies a admis qu’il « s’était trompé » tout en niant les accusations de détournement de fonds. « Je ne peux rien faire qui puisse donner à ma vie un équilibre positif », a-t-il écrit. « Mais la vérité est que j’ai fait ce que je pensais être juste. »

SBF pourra s’appuyer sur deux juristes expérimentés et habitués des procès très médiatisés pour tenter de convaincre le jury : Christian Everdale et Mark Cohen, deux anciens procureurs fédéraux qui ont travaillé sur des dossiers impliquant le trafiquant de drogue El Chapo et Ghislaine Maxwell. Il a été reconnu coupable de trafic sexuel au nom du milliardaire Jeffrey Epstein. Ce duo puissant risque de tenter de miner la crédibilité des témoins en mettant l’accent sur leurs relations intimes avec les accusés et sur la clémence qu’ils espèrent obtenir en échange de leur coopération.

Mais la tâche sera ardue pour la défense. Outre la montagne de preuves recueillies par le parquet et les témoignages de ses quatre anciens collaborateurs, « SBF » a fortement provoqué la colère de la justice avant qu’il ne soit jugé pour violation des conditions de sa libération sous caution.

Fin décembre 2022, le héros déchu de la cryptomonnaie a été libéré contre une énorme caution de 250 millions de dollars. Mais sept mois plus tard, un juge fédéral l’a accusé d’avoir envoyé des messages depuis le domicile de ses parents où il était assigné à résidence à d’anciens employés de FTX, dont Ryne Miller, un ancien avocat américain de FTX, ou qui n’avaient pas encore utilisé le VPN, dont il Je n’avais pas encore utilisé. Le contrôle judiciaire est interdit. SBF a également envoyé des extraits des mémoires de Caroline Ellison au New York Times. Il s’agit d’une manœuvre, selon la justice américaine, pour intimider ce témoin principal et faire pencher la couverture médiatique en sa faveur.

« pomme pourrie »

Depuis, Sam Bankman-Fried attend son procès derrière les barreaux du Metropolitan Detention Center de Brooklyn, où il affirme être privé de nourriture et de plantes médicinales. Ses avocats ont également fait valoir qu’il ne disposait pas d’un accès suffisant à Internet pour préparer sa défense.

Le procès de l’ancien président de FTX représente un moment charnière pour le monde des cryptomonnaies, qui peine à se remettre de l’onde de choc provoquée par la chute de cette figure vénérée. Plusieurs sociétés fortement exposées au FTX ont été entraînées dans la faillite tandis que d’autres acteurs du secteur ont souffert d’une crise de confiance résultant du scandale.

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« L’industrie veut désormais présenter le SBF comme une pomme pourrie, mais l’effondrement de FTX a mis en lumière de nombreux problèmes endémiques dans l’ensemble du secteur des cryptomonnaies », a déclaré Hillary Allen, professeur de droit à l’American University, dans une interview au Financial Times.

« Beaucoup d’entre eux étaient des stratagèmes à la Ponzi », a déclaré à l’AFP l’avocate Erica Stanford, faisant référence aux systèmes d’investissement pyramidaux destinés à escroquer les consommateurs dans l’espoir d’un profit rapide.

Le procès SBF constituera également le premier test majeur pour les autorités américaines dans leurs efforts pour remettre de l’ordre dans un secteur encore peu réglementé.

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p class= »a-read-more »>Voir égalementFaillite FTX : le secteur des crypto-monnaies doit-il être réglementé ?

La plupart des cryptomonnaies, dont le Bitcoin, l’unité la plus populaire au monde, s’appuient sur la « blockchain », une technologie décentralisée de stockage et de transmission d’informations, qui a donc tendance à fonctionner bien loin du radar de la police financière.

Plusieurs textes réglementaires sont en cours d’élaboration au Congrès américain, mais aucun d’entre eux n’a encore été soumis au vote, dans un contexte de fortes divisions entre républicains et démocrates, ce qui complique encore davantage les espoirs de parvenir à un règlement. Dans ce domaine, l’Union européenne a, de son côté, approuvé un projet de règlement (MiCA), qui impose aux plateformes d’être plus transparentes et plus strictes, et qui devrait entrer en vigueur l’année prochaine.

Avec l’Agence France-Presse

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