Un océan caché pourrait être la source de dioxyde de carbone découverte sur Europe, l’une des lunes de Jupiter

Il s’agit d’une nouvelle découverte de James Webb. Grâce au célèbre télescope, les scientifiques pensent avoir pu déterminer l’origine du dioxyde de carbone découvert sur l’une des lunes de Jupiter, appelée Europe. Ils sont convaincus qu’un vaste océan d’eau salée se trouve à des dizaines de kilomètres sous sa surface glacée, faisant de cette lune une candidate idéale pour abriter la vie extraterrestre dans notre système solaire.

Difficile cependant de déterminer si cet océan caché contient les éléments chimiques nécessaires à l’émergence de la vie. Le dioxyde de carbone (CO2), qui, avec l’eau liquide, est l’un des éléments constitutifs de ce processus, a déjà été détecté à la surface d’Europe, mais sa source n’a pas été identifiée.

« Terrain chaotique »

Pour le savoir, deux équipes américaines de chercheurs ont utilisé les données du télescope spatial James Webb, collectées grâce à un instrument d’observation infrarouge. Ils ont ainsi pu cartographier la surface de l’Europe, selon deux études publiées jeudi dans la revue les sciences.

La plus grande quantité de dioxyde de carbone se trouve dans une zone de 1 800 km de large, appelée Tara Reggio. Cette zone est couverte d’un « terrain chaotique » composé de crêtes et de fissures, selon une étude. On ne sait pas exactement ce qui crée ce terrain accidenté. Mais il est possible que l’eau relativement chaude du fond de l’océan monte pour faire fondre la glace de surface, qui regèle avec le temps et forme de nouvelles crêtes.

Du sel de table a été découvert

La première étude a utilisé les informations du télescope James Webb pour déterminer si le dioxyde de carbone pouvait provenir d’un autre endroit, comme une météorite. Conclusion : le carbone « vient en fin de compte de l’intérieur, peut-être de l’océan intérieur de la Lune », explique Samantha Trumbo, planétologue à l’Université Cornell et auteur principal de l’étude.

Dans la région de Taja Reggio, les scientifiques ont également découvert l’équivalent du sel de table, rendant cette zone plus jaune que le reste des plaines blanches de la lune de Jupiter. Un objet qui pourrait aussi sortir de l’océan. En utilisant les mêmes données de James Webb, la deuxième étude concluait également que « le carbone vient de l’Europe ».

Missions futures

« C’est l’un des endroits les plus fascinants du système solaire pour rechercher une vie autre que la Terre », a déclaré Olivier Whitassi, directeur scientifique du projet Juice de l’Agence spatiale européenne. Europe, l’une des trois lunes glacées de Jupiter, est la cible de deux missions spatiales majeures qui doivent déterminer si son mystérieux océan est propice à l’émergence de la vie.

Les missions Juice (lancée cette année) et Europa Clipper (lancée en 2024) ne pourront pas trouver directement la vie extraterrestre, mais seulement déterminer les conditions favorables à son apparition. « Nous laissons ce défi aux missions futures », ajoute Olivier Whitassi. Dans un environnement aussi hostile, seules des formes de vie primitives telles que les bactéries pourraient exister.




Vous aimerez aussi...

Laisser un commentaire